Stevia Rebaudiana, un ingrediente alternativo en la provincia de Almería

La Stevia es un pequeño arbusto herbáceo que no suele sobrepasar los 80 cms de alto, de hoja perenne, de la familia de asteraceas. Su nombre científico es Stevia Rebaudiana Bertoni, en honor a los dos científicos (Rebaudí y Bertoni) que la estudiaron y clasificaron en primer lugar.

Foto 1. Plantación de Stevia.

Foto 1. Plantación de Stevia.

Origen de la Stevia.
Es originaria de la Cordillera de Amambay, entre Paraguay y Brasil, en donde crece de forma espontánea, y ha sido consumida por los indios guaraní durante siglos, mucho antes de la llegada de los españoles a América. La Stevia procede de la misma zona que la yerba mate, por lo que no es extraño que se utilizara desde tiempo inmemorial para endulzar el mate, y por tanto puede decirse que la Stevia es el edulcorante natural más antiguo que se conoce.

¿Qué características excepcionales tiente frente a edulcorantes artificiales?
Su peculiaridad radica, en que es de 10 a 30 veces más dulce que la sacarosa del azúcar, debido a los glucósidos de steviol que se extraen directamente de la planta. Esta planta, esta teniendo cada vez repercusión en el mercado, gracias a la creciente demanda de productos más saludables y bajos en azúcar. Stevia tiene un efecto insignificante en la glucosa en sangre, gracias a su bajo índice glucémico, siendo muy atractivo para las personas con dietas bajas en carbohidratos, como diabéticos. También se ha comprobado que tienen un alto porcentaje de fibra y proteínas. La hoja de la Stevia es la parte más dulce de la planta y donde residen sus propiedades terapéuticas.

El cultivo en la actualidad.
Actualmente, China es el principal productor y consumidor de Stevia del mundo, seguida de Japón. En España cada vez está tomando más importancia el cultivo de Stevia, así como los diferentes usos que se le puede dar una vez sometido a los diferentes tratamientos pertinentes, en la industria agroalimentaria.
El cultivo en Andalucía se está dando principalmente en la zona oriental, siendo la comarca de La Axarquía en la provincia de Málaga y algunas zonas del interior Almeriense y Granadino, áreas destinadas a este tipo de cultivo, favorecido por las particularidad el clima y el suelo, ya que se trata de un planta sin grandes exigencias en el consumo de agua y el la calidad del suelo. La patologías derivadas por problemas fitosanitarios son bajos debido a la baja incidencia de plagas en este cultivo.
Hoy en día la Stevia se cultiva de forma intensiva para la fabricación del único edulcorante seguro, natural, y sin riesgos para la salud, y ya se puede encontrar en productos alimentarios como helados, leches o como comprimidos para sustituir la sacarina tradicional. También la hoja seca es consumida en infusiones como planta medicinal por sus propiedades curativas.

Desarrollo de un nuevo ingrediente en La Gergaleña.
Desde el Departamento de I+D de La Gergaleña, se va a proceder al desarrollo de un proyecto con el objetivo de estudiar el comportamiento del cultivo de Stevia en la el valle de los Filabres,-Alhamilla, así como la incorporación de Stevia como edulcorante natural en algunas de sus referencias, con el fin a introducir en el mercado ingredientes más saludables y bajos en calorías.

Dto. Calidad, Seguridad Alimentaria y Medio Ambiente.
Septiembre 2014.